I raggi gamma: una luce potente e pericolosa nell’universo

I raggi gamma: una luce potente e pericolosa nell’universo

La visione di 9 anni di Fermi della nostra galassia e di molte altre fonti di raggi gamma. (NASA/DOE/Fermi LAT Collaboration)

I raggi gamma sono un tipo di luce estremamente potente e pericoloso per le forme di vita. Possono essere generati da reazioni nucleari e da eventi astronomici come buchi neri, pulsar e supernove. Il telescopio Fermi della NASA ha studiato l’universo attraverso i raggi gamma per un periodo di quindici anni, scandagliando l’intero cielo ogni giorno con il suo Large Area Telescope (LAT) dal 2008 al 2022. Il video qui sotto mostra due visualizzazioni utilizzate dagli scienziati: una concentrandosi sul piano della Via Lattea al centro e l’altra composta da due visualizzazioni emisferiche, con la nostra galassia ai bordi. La prima visualizzazione aiuta a studiare ciò che accade più vicino a noi, mentre la seconda riguarda ciò che accade nelle altre galassie. Le variazioni nell’intensità della banda della Via Lattea sono solitamente artefatti di come vengono raccolti i dati, ma ci sono alcune cose che cambiano nella galassia che vale la pena notare, come ad esempio le pulsar, un particolare tipo di stella a neutroni pulsante. Inoltre, il nostro Sole appare nel video, muovendosi tranquillamente fino a quando non si verifica un’esplosione brillante. L’esplosione del novembre 2017, la più luminosa degli ultimi sei anni fino alla scorsa settimana, mostra quanto energia viene rilasciata in questi eventi. I raggi gamma sono 100 milioni di volte più energetici della luce visibile. Nel filmato, una sorgente si muove costantemente sullo schermo ed è il nostro Sole, il cui movimento apparente riflette l’orbita annuale della Terra intorno ad esso. Judy Racusin, Vice Scienziata del Progetto Fermi presso il Goddard Space Flight Center della NASA, narra il filmato, spiegando la scienza e evidenziando alcuni degli oggetti visti dal telescopio. Quando si tratta di osservazioni extragalattiche, i getti provenienti dai buchi neri supermassicci sono tra gli obiettivi principali, e i ricercatori sono particolarmente interessati alle variazioni di intensità di queste fonti. Queste variazioni indicano che qualcosa è cambiato nei getti, spiega Racusin. Monitoriamo regolarmente queste fonti e avvisiamo altri telescopi, sia nello spazio che a terra, quando accade qualcosa di interessante. È importante cogliere queste eruzioni rapidamente prima che svaniscano, e più osservazioni riusciamo a raccogliere, meglio saremo in grado di comprendere questi eventi. Fermi continua a funzionare bene, quindi aspettiamo con ansia molti altri anni di dati sulle energie più alte dell’universo.

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