Guerrieri di Tiwanaku: la deformazione cranica come segno di identità

Guerrieri di Tiwanaku: la deformazione cranica come segno di identità
I Tiwanaku schiacciavano i teschi dei neonati in forme strane. (Ethan Doyle White via Wikimedia Commons (CC BY-SA 4.0 DEED))

Gli autori di uno studio recente sulla deformazione cranica artificiale (ACD) hanno scoperto che i guerrieri di una potenza precolombiana erano in grado di distinguere gli amici dai nemici sul campo di battaglia in base alle loro teste deformate deliberatamente. Questa pratica grottesca era comune nell’antica città di Tiwanaku, in Bolivia, e veniva utilizzata per comunicare l’identità sociale, la classe e l’occupazione. Tiwanaku era una delle più potenti entità politiche pre-incaiche nelle Ande centro-meridionali, con una popolazione di circa 40.000 persone. Durante il periodo di splendore tra il 500 e il 1150 d.C., la città era una forza politica importante.

Come molte altre culture pre-ispaniche, Tiwanaku era associata all’alterazione rituale dei teschi. Gli autori dello studio hanno condotto una revisione della letteratura sulla storia dell’ACD nelle Ande per approfondire questa antica usanza. Hanno scoperto che l’ACD veniva praticata solitamente nei primi mesi di vita di un neonato, prima che le caratteristiche morfogenetiche diventassero permanenti.

Gli abitanti di Tiwanaku utilizzavano una varietà di tecniche di modellamento del cranio per ottenere effetti diversi. Ad esempio, una tecnica comune era quella di posizionare due tavole di legno sulla regione frontale e occipitale della testa dei neonati e fissarle con bende. Questo risultava in una volta cranica piatta a forma di scatola, con rigonfiamenti laterali della testa e un viso accorciato e più largo. Un altro metodo consisteva nel posizionare i corpi dei neonati dorsalmente su una superficie piana di legno e fasciare una sezione verticale di legno alla superficie piana, proiettandosi verso l’alto e appoggiandosi sulla regione frontale dei teschi dei neonati. Questo produceva un cranio conico. Altre tecniche prevedevano l’uso di bande, cinture e fasciature legate trasversalmente intorno alla testa dei neonati con diverse tensioni, applicando una forza compressiva circonferenziale al cranio.

Lo scopo di queste pratiche era delineare la classe, la casta e la professione di una persona, come ad esempio se fosse uno schiavo o un soldato. I guerrieri, in particolare, erano in grado di distinguere i loro compagni di combattimento dagli insorti grazie alle differenze nella struttura cranica.

Tuttavia, oltre alla sfigurazione fisica e alla marcatura per una particolare occupazione fin dalla nascita, l’ACD poteva anche causare deficit cognitivi. Ad esempio, i danni al lobo frontale del cervello causati dalla deformazione cranica potevano compromettere la memoria, l’attenzione e le funzioni esecutive. I danni al lobo parietale potevano ostacolare la capacità di interpretare gli stimoli sensoriali, mentre le lesioni al lobo temporale potevano causare irritabilità, deficit uditivi e compromissione della memoria verbale e dell’interpretazione delle emozioni altrui.

È difficile dire se gli abitanti di Tiwanaku con teste deformate abbiano effettivamente sofferto di questi deficit cognitivi. Gli autori suggeriscono che questi effetti dannosi potrebbero essere stati trascurati poiché le esigenze occupazionali dell’epoca erano più incentrate sul lavoro fisico che sulla conoscenza.

Lo studio è stato pubblicato sulla rivista Child’s Nervous System.

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